Ένα ίσως από τα μεγαλύτερα αναπάντητα ερωτήματα που τίθενται μέχρι και σήμερα είναι αν είμαστε μόνοι στο σύμπαν ή αν υπάρχει εκεί έξω εξωγήινη ζωή. Άλλωστε δεν είναι ελάχιστες οι ταινίες επιστημονικής φαντασίας με πρωταγωνιστές εξωγήινους, που μας γεννούν αυτές τις απορίες. Διότι ποιος μπορεί να γνωρίζει αν περιέχουν μια μικρή δόση της πραγματικότητας; Από την άλλη ο καθηγητής του Χάρβαρντ Avi Loeb αποκαλύπτει: «Δεν είμαστε μόνοι στο διάστημα«. Ο ίδιος μάλιστα, αναφέρει ότι οι εξωγήινοι έχουν στείλει μηνύματα στη Γη, τα οποία ισχυρίζεται πως οι άνθρωποι δεν τα αξιολόγησαν όπως έπρεπε.

Στην αποκατάσταση της αλήθειας παίρνει θέση η NASA, η οποία πραγματοποιεί διεξοδικές έρευνες πέρα από τη Γη. Ένας από τους πλανήτες, στον οποίο αναζητά σημάδια ζωής με την αποστολή σε έναν από τους 62 δορυφόρους του, είναι ο Κρόνος. Ο έκτος πλανήτης σε σχέση με την απόστασή του από τον Ήλιο και ο δεύτερος σε μέγεθος του Ηλιακού συστήματος μετά τον Δία. Εσωτερικά θεωρείται ότι μοιάζει με τον Δία, αποτελούμενος από ένα μικρό βραχώδη πυρήνα (περίπου στο μέγεθος της Γης) που σκεπάζεται από τεράστιες μάζες αερίων. Γι’ αυτό το λόγο ανήκει στους λεγόμενους ‘γίγαντες αερίων’. Γύρω από τον Κρόνο παρατηρήθηκαν για πρώτη φορά από τον Γαλιλαίο εντυπωσιακοί δακτύλιοι, οι οποίοι χωρίζονται σε πολλές περιοχές με κενά ανάμεσά τους, λαμβάνοντας ονόματα με γράμματα του λατινικού αλφαβήτου ξεκινώντας με τον εγγύτερο Α.

Για την μελέτη, λοιπόν, του Κρόνου και των φυσικών δορυφόρων του, το Cassini-Huygens (Κασσίνι-Χόιχενς) ανέλαβε μια κοινή αποστολή ρομποτικού διαστημικού οχήματος από τη NASA, την ESA και την ιταλική ASI. Το Cassini ξεκίνησε στις 15 Οκτωβρίου 1997 και, μετά από ένα μακρύ διαπλανητικό ταξίδι, τέθηκε σε τροχιά γύρω από τον Κρόνο την 1η Ιουλίου 2004. Στις 25 Δεκεμβρίου 2004, περίπου στις 02:00 UTC, το Χόιχενς αποχωρίστηκε από το κυρίως σώμα του Cassini και στη συνέχεια, έφθασε στο δορυφόρο «Τιτάνα», τον δεύτερο μεγαλύτερο δορυφόρο στο Ηλιακό σύστημα και ο μοναδικός με πυκνή ατμόσφαιρα. Στις 14 Ιανουαρίου 2005 εισχώρησε στην ατμόσφαιρα του, και προσεδαφίστηκε στέλνοντας πληροφορίες πίσω στη Γη. Στις 18 Απριλίου 2008, η ΝΑSΑ ανακοίνωσε μια διετή παράταση της χρηματοδότησης για τις λειτουργίες της αποστολής αυτής, οπότε και η αποστολή μετονομάσθηκε σε Cassini Equinox, καθώς θα εξερευνούσε το περιβάλλον του Κρόνου κατά την εαρινή ισημερία του 2009. Η αποστολή παρατάθηκε στην αρχή, αλλά συνεχίζεται έως και σήμερα εν έτη 2017. Το διαστημικό όχημα Cassini κατέγραψε χιλιάδες εικόνες καθώς προσέγγιζε τον πλανήτη Κρόνο το 2004. Μερικές από αυτές έχουν μονταριστεί ψηφιακά ώστε να δώσουν το εντυπωσιακό αποτέλεσμα αυτού του video.

 

Στις 26 Απριλίου 2017 το διαστημόπλοιο Cassini πραγματοποίησε το τελευταίο κοντινό πέρασμα από τον μεγάλο δορυφόρο του Κρόνου, τον «Τιτάνα», μελετώντας τις λίμνες, τις θάλασσες υδρογονανθράκων καθώς και άλλα χαρακτηριστικά αυτού του διαρκώς συννεφιασμένου φεγγαριού. Πλησίασε σε μια απόσταση μεταξύ 72.400 και 6.700km από την επιφάνεια του Κρόνου, καθώς πραγματοποιούσε λήψεις, απαθανατίζοντας τον πλανήτη Κρόνο από την περιοχή ανάμεσα στους δακτυλίους και την ατμόσφαιρά του. Η πιθανότητα καταστροφής του σκάφους λόγω πρόσκρουσης με κάτι μεγαλύτερο από τα μικροσκοπικά σωματίδια των δακτυλίων εκτιμάται ότι είναι μικρότερη του 1%, αλλά όχι αμελητέα.

Τη «βουτιά» του Cassini τόσο κοντά στον αέριο «γίγαντα» δημοσίευσε σε βίντεο η NASA και μπορείτε να το δείτε παρακάτω:

Θεωρείται το τελευταίο κεφάλαιο της αποστολής του διαστημόπλοιου, καθώς έχει εξαντλήσει σχεδόν το σύνολο των καυσίμων του, ενώ επόμενη κίνηση του Cassini σε μερικούς μήνες είναι να έρθει όλο και πιο κοντά στην ατμόσφαιρα του πλανήτη Κρόνου. Εκεί θα κάνει μια ακόμη «βουτιά», θανάσιμη αυτή τη φορά, προκειμένου να στείλει στη Γη πληροφορίες για τη σύνθεσή της, ωσότου συνθλιβεί από τις τεράστιες πιέσεις και τις τερατώδεις καταιγίδες της. Με βάση το πρωτόκολλο της NASA, οι αποστολές που εξαντλούν τα καύσιμά του Cassini πρέπει να συντρίβονται σε στείρα ουράνια σώματα, ώστε να αποφευχθεί τυχαία συντριβή τους σε άλλα σώματα, όπως ο Εγκέλαδος. Διότι στο δορυφόρο Εγκέλαδο του Κρόνου πιθανολογείται η ύπαρξη και η εμφάνιση ζωής, μετά από πρόσφατη επίσκεψη του διαστημικού σκάφους Cassini, το οποίο εντόπισε μια έντονη υδροθερμική δραστηριότητα, με αποτέλεσμα να υποστηρίζεται η ύπαρξη μικροοργανισμών (ζωή) σε μέρη όπου δεν φανταζόμασταν ότι μπορεί να υπάρχει.

Αυτές κι άλλες πολλές ανακαλύψεις μας περιμένουν στο μέλλον, με τις μελλοντικές διαστημικές αποστολές που σχεδιάζουν τόσο η NASA όσο και ο Ευρωπαϊκός Οργανισμός Διαστήματος (ESA), με στόχο να ρίξουν ‘φως’ στο μυστήριο που κρύβουν οι άλλοι πλανήτες πέρα από τη Γη.

Γράψε απάντηση

Γράψε ο σχολιό σου
Γράψε το όνομά σου